Зачатки«інтелекту» закладаються у тварин в рамках інстинктивної поведінки. Форми поведінки, пов’язані з зачатками інтелектуальної діяльності, виходять у тварин з інстинктивної мотивації, пов’язаної з органічними, біологічними потребами. Інтелектуальна поведінка завжди містить і автоматичні, стереотипні компоненти у вигляді часткових операцій, що відносяться до виконання інтелектуальних дій. Але ці останні істотно відрізняються здатністю співвіднести різні приватні операції зі складними діями. З розвитком інтелектуальної діяльності варіативність, пластичність поведінки істотно збільшується, набуваючи як би новий вимір.

Істотно змінюється співвідношення між послідовними – попередніми і наступними – актами поведінки і разом з тим і співвідношення акту поведінки і ситуації, в якій він здійснюється. В поведінці, що базується на навичках, на виробилися в процесі індивідуального розвитку функціональних стереотипах, наступний акт поведінки повторює попередній. Якщо в інстинктивних реакціях поведінка було сковано видовим минулим, то в навичках воно пов’язане індивідуальним минулим. Реагуючи на справжню ситуацію стереотипною реакцією – навиком, індивід реагує на неї як на минуле, адекватно ставлячись до неї, лише оскільки вона є повторенням минулого. Звідси неминучі протиріччя між поведінкою і об’єктивними умовами ситуації, в якій воно здійснюється. По мірі того як розвивається інтелектуальна діяльність, це протиріччя дозволяється.

З розвитком інтелектуальної діяльності кожен акт поведінки набуває значну варіативність. В результаті виникають внутрішні передумови для більш адекватного регулювання поведінки у відповідності з новими, мінливими умовами зовнішнього об’єктивної ситуації. «Розумне» поведінка, засноване на інтелектуальної діяльності, визначається, таким чином, специфічним ставленням, з одного боку, до об’єктивних умов, до ситуації, в якій воно здійснюється, з іншого – до історії розвитку індивіда, його здійснює: воно повинно бути адекватно ситуації, доцільно використовуючи співвідношення між предметами для опосередкованого на них впливу; притому це доцільна поведінка має бути новою для даного індивіда актом і досягатися не наосліп, а в результаті пізнавального виділення об’єктивних умов, істотних для дії.