Всякоеволевое дія є цілеспрямованою дією. Вольове дію сформувалося в людини в процесі праці, спрямованої на виробництво визначеного продукта. Прямуючи на певну мету, дія в своєму ході регулюється відповідністю з цією метою. Мета, переслідувана діючим суб’єктом, повинна здійснитися як результат його дій.

Специфічно людські дії є вольовими в цьому широкому сенсі слова – всі вони свідомі, цілеспрямовані дії, всі вони включають цілеспрямованість і регулювання ходу дії у відповідності з метою. Однак усвідомлення одиничної мети свого бажання, породженої спонуканням, яке в цю хвилину володіє людиною, представляє ще дуже невисоку ступінь свідомості. Свідома людина, приступаючи до дії, віддає собі звіт про наслідки, які спричинить за собою здійснення стоїть перед ним мети, а також про мотиви, які його до цього дійства спонукають.

В результаті може виявитися розбіжність між бажаною метою і небажаними наслідками або труднощами, з якими в силу об’єктивних зовнішніх умов пов’язана її реалізація. Дія, що відбувається в умовах такого конфлікту внутрішньо суперечливих тенденцій, – це вольова дія в більш специфічному сенсі слова. У силу суперечливості дійсності, а також складної ієрархії різних і часто суперечливих спонукань людини цей, в принципі, приватний випадок досить поширений. Він надає вольової дії особливу спрямованість. Там, де цей конфлікт суперечливих тенденцій виявляється сверхтрудным, непосильним людині, вольова дія переходить в афективний або імпульсивна дія – розрядку.

Розрізняючи вольові процеси, ми не протиставляємо їх інтелектуальним і емоційним; ми не встановлюємо ніякої взаємовиключної протилежності між інтелектом, почуттям і волею. Один і той же процес може бути (і звичайно буває) і інтелектуальним, і емоційним, і вольовим. Вивчаючи вольові процеси, ми вивчаємо вольові компоненти психічних процесів. Разом з тим вольовий процес ще більш безпосередньо й органічно, ніж процеси емоційний та інтелектуальний, включений в дію і нерозривно пов’язаний з ним. Так що вивчення вольового акту безпосередньо переходить у вивчення дії, або, вірніше, вивчення вольового акту – це і є вивчення дії щодо способу його регулювання.