Давнозамечено, що будь-яка людина прагне до збереження досягнутої їм внутрішньої гармонії. Його погляди і установки мають войство об’єднуватися у систему, характеризующуюся узгодженістю вхідних в неї елементів. Звичайно, не важко знайти винятки з цього правила. Так, якийсь чоловік може вважати, що чорношкірі американці нічим не гірше білих співгромадян, проте ця ж людина волів би, аби вони не жили з ним в найближчому сусідстві. Або інший приклад: хтось може вважати, що діти повинні вести себе тихо і скромно, проте він відчуває явну гордість, коли його улюблене чадо енергійно привертає увагу дорослих гостей. Подібні факти невідповідності між переконаннями і актуальним поведінкою (а воно часом може приймати досить драматичні форми) представляють науковий інтерес головним чином тому, що вони різко контрастують з поширеною думкою про тенденції до внутрішньої узгодженості між когнітивними елементами. Тим не менше — і це досить твердо встановлений самими різними дослідженнями факт — пов’язані між собою установки людини прагнуть саме до огласованности. Існує узгодженість між тим, що людина знає і чого він вірить, і тим, що він робить. Наприклад, людина, переконаний в тому, що університетська освіта — це зразок найбільш якісної освіти, буде всіляко спонукати своїх дітей вступати в університет. Дитина, яка знає, що слідом за проступком неминуче послідує покарання, буде намагатися не робити його чи, принаймні, спробує приховати скоєне. Все це настільки очевидно, що ми приймаємо приклади такої поведінки як належне. Нашу увагу, насамперед, привертають різного роду виключення з послідовного в цілому поведінки. Людина може усвідомлювати шкоду куріння для здоров’я, але продовжувати палити; багато люди скоюють злочини, повністю віддаючи собі звіт в тому, що ймовірність покарання за ці злочини досить висока. Беручи прагнення індивіда до внутрішньої узгодженості як даність, що ж можна сказати про подібного роду винятки? Дуже рідко випадки неузгодженості визнаються самим суб’єктом як протиріччя в його системі знань. Набагато частіше індивід робить більш або менш успішні спроби якимось чином раціоналізувати подібне протиріччя. Так, людина, яка продовжує палити, знаючи, що це шкідливо для здоров’я, може раціоналізувати свою поведінку кількома способами. Він може вважати, що задоволення, яке отримує від куріння, занадто велике, щоб його позбутись, або що зміни здоров’я курця не настільки фатальні, як стверджують лікарі, бо він все ще живий издоров. І, нарешті, якщо він кине палити, то може додати у вазі, а це теж погано для здоров’я. Таким чином, звичку до куріння він цілком успішно погодить зі своїми переконаннями. Однак люди не завжди настільки успішні в спробах раціоналізації своєї поведінки; з тієї чи іншої причини спроби забезпечити узгодженість можуть бути невдалими. Тут-то і виникає протиріччя в системі знань, що неминуче веде до появи психологічного дискомфорту.