Теориядифференциальных емоцій сходить до багатого інтелектуальної спадщини і претендує на спорідненість з класичними, роботами Дьюшена, Дарвіна, Спенсера, К’єркегора, Вундта, Джемса, Кеннона, Мак-Даугала, Дьюмаса, Фрейда, Радо і Вудвортса, а також з більш сучасними роботами Якобсона, Пиннота, Маурера, Гельгорна, Боулби, Симонова, Екмана, Холта, Сінгера та багатьох інших. Всі ці вчені, представляючи різні дисципліни і точки зору, схильні в цілому вірити в центральне значення емоцій для мотивації, соціальної комунікації, пізнання і дії.

Однак за ідеологічне обґрунтування теорії більш відповідальний сучасний автор — Силван Томкінс, чия блискуча двотомна робота «Афект, уяву, свідомість» буде часто цитувати по ходу цієї книги. Теорія диференціальних емоцій отримала свою назву із-за центрації на окремих емоціях, які розуміються як відрізняються переживательно-мотиваційні процеси. Ця теорія має в своїй основі п’ять ключових припущень:

1. Дев’ять фундаментальних емоцій утворюють основну мотиваційну систему людського існування. 2. Кожна фундаментальна емоція володіє унікальними мотиваційними та феноменологічними властивостями. 3. Фундаментальні емоції, такі як радість, печаль, гнів і сором, ведуть до різних внутрішніх переживань і різним зовнішнім вираженням цих переживань. 4. Емоції взаємодіють між собою — одна емоція може активувати. посилювати або послаблювати іншу. 5. Емоційні процеси взаємодіють з мотивами і з гомеостатическими, перцептивними, когнітивними і моторними процесами і впливають на них вплив.