Переводятруднопроизносимый термін на рідну мову, суть каузальної атрибуції можна визначити як віднесення, приписування причин того чи іншого акту певним джереломкам — зовнішнім чи внутрішнім. Так, якщо один чоловік вдарив іншого, причина цього може бачитися нам в тому, що сам він по своїй натурі людина злий і агресивний (тобто дія продиктована його внутрішніми якостями), або в тому, що він змушений захищатися або відстоювати таким способом свої інтереси (тобто обставини змусили його піти на цей крок). Такого роду судження не завжди спираються на логіку або на об’єктивно наявну дійсність, вони швидше продиктовані нашою схильністю трактувати джерела поведінки. Такі трактування багато в чому індивідуальні, але мають і спільні особливості.Дослідники каузальної атрибуції виходили з наступних положень: 1) люди в процесі міжособистісного сприйняття і пізнання не обмежуються отриманням зовні спостережуваних відомостей, але прагнуть до з’ясування причин поведінки та висновків, що стосуються відповідних особистісних якостей спостережуваного людини; 2) оскільки інформація про людину, яка отримується в результаті людини зрозуміти причини і наслідки подій, свідком яких він є; інакше кажучи, вивчають наївну психологію «людини з вулиці» — як він інтерпретує свою поведінку та поведінку інших». Такі широкі цілі вивчення стали наслідком іншого уявлення про людину, ніж це мало місце в біхевіоризмі або фрейдизмі. Дослідниками каузальної атрибуції кожна людина розглядається як інтуїтивний психолог, рівний статусу психолога-дослідника. Мета професійного психолога — пізнати способи сприйняття і розуміння подій і людей, які використовують інтуїтивний психолог. Ці способи, як з’ясувалося, страждають рядом недоліків, пов’язаних із 1) помилки при кодуванні, відтворенні, аналізі інтерпретованих даних; 2) хронічним дефіцитом часу, необхідного для оцінювання; 3) дією відтяжної мотивації. Основоположником досліджень атрибутивних процесів вважається Ф. Хайдер. Суть запропонованої ним концепції така. Людина прагне до формування несуперечливої і зв’язної картини миру. В цьому процесі у нього виробляється, за висловом Хайдера, «життєва психологія» як результат спроб пояснити для себе причини поведінки іншої людини і, насамперед, викликали його мотиви. Хайдер підкреслює важливість того, пояснюємо ми те чи інше явище факторами, локалізованими усередині людини або поза його межами. Наприклад, ми можемо пояснити помилку людини його низькими здібностями (внутрішня причина) або трудністю завдання (зовнішня причина). Характер пояснення в кожному окремому випадку визначається не тільки рівнем розвитку суб’єкта, його власними спонуканнями, але також і необхідністю зберегти когнітивний баланс. Наприклад, якщо людина вважає, що інша людина ставиться до нього добре, то будь-який негативний його акт буде «випадати» із загальної картини, в дію вступлять психологічні сили, що прагнуть відновити рівновагу.Багато положень концепції Хайдера були перевірені і підтверджені експериментально. Сам Хайдер посилається на експеримент М. Циллига, проведений ще в 1928 р. В цьому експерименті дві групи дітей — популярних і непопулярних — виступали перед своїми однокласниками з гімнастичними вправами. Хоча «популярні» спеціально робили помилки, а «непопулярні» виступали безпомилково, глядачі згодом говорили про зворотне. Хайдер вказує на цей факт як на приклад приписування (атрибуції) «поганих» якостей «поганим» людям.У своїх дослідженнях того, як ми інтерпретуємо навколишній світ, соціальні психологи виявили узагальнену тенденцію, яку назвали фундаментальною помилкою атрибуції. Вона полягає в перебільшенні значення особистісних (диспозиционных) чинників на шкоду ситуативним, або «середовищні» впливів