У чому виражається нормальне сексуальне поведінка? У багатьох з нас є власні уявлення про норму і її порушення у цій галузі. Однак значення конкретного дії сексуального чи іншого роду) нерідко може бути до кінця зрозумілим лише при розгляді культурного та історичного контексту, в якому воно було вчинено. Культурне різноманіття народів світу настільки велика, що навіть уявлення про те, що є сексуально збудливим, в різних культурах істотно розрізняються.

Так, наприклад, жіноча груди часто викликає сексуальне збудження у західних чоловіків, проте її вигляд не викликає жодного еротичного інтересу у чоловіків Нової Гвінеї. Більш того, зміст і значущість тих чи інших проявів сексуальної активності надзвичайно різняться від однієї культури до іншої. У деяких суспільствах, таких як спільнота мангайя в Полінезії, сексу надається першорядне значення. В інших же, до яких, зокрема, відноситься співтовариство манус у Новій Гвінеї, практично будь-які форми сексуальної поведінки вважаються небажаними і ганебними.

Властиве різним культурам різноманітність сексуальних проявів, однак, може завуалювати для нас фундаментальну спільність, що поширюється на всі без винятку форми соціальної організації. В усіх суспільствах існують правила, що регулюють сексуальну поведінку. Очевидно, що конкретний зміст цих правил у різних культурах може бути різним. Проте ні в одному суспільстві не прийнято надавати сексуальності проявлятися вільно, без обмеження будь-якими правилами. «Кожне суспільство формує, структурує і обмежує розвиток і вираження сексуальності для всіх своїх членів»