Протягом історії людства у різних куточках світу з’являлися різні «пророки», які володіли достатньою харизмою, щоб привернути до себе послідовників. Що таке харизма? По-перше, це рідкісна якість або вміння спілкуватися, приписуване тим людям, які демонструють виняткову здатність захоплювати за собою натовп. По-друге, це божий дар або придбана в результаті самонавчання психічна здатність викликати чудові зміни в людській поведінці. Отже, щоб «пророк» міг стати харизматичним лідером, він повинен володіти даром переконання і здатністю спонукати людей до виконання певної трансцендентної місії, використовуючи всі доступні йому засоби (в тому числі і телебачення).На думку соціолога Макса Уэбера, якщо харизматичний лідер хоче досягнути успіху і зберегти незаперечний авторитет протягом довгого періоду часу, він повинен створити упорядковану соціальну структуру та обслуговуючу систему негласних законів.Трансцендентність місії типовою харизматичної групи відображається в її обрядах і ритуалах, тому лідер повинен створити базові групові традиції. Ці традиції, в яких лідер оголошується втіленням святості, наказують групі керуватися певним стандартом поведінкових норм, щоб успішно виконувати групову місію. Ці норми поширюються на особисте життя кожного члена групи і на спільну групову діяльність. Будь-яка соціальна структура життєздатною протягом тривалого періоду часу тільки тоді, коли вона організована, створює нові ініціативи, стежить за дотриманням порядку і вирішує повсякденні конфлікти. Тому в харизматичної групі необхідно створити адміністративний апарат і чітко визначити ієрархію влади.До складу харизматичної групи можуть входити десятки, сотні і навіть тисячі членів. Члени такої групи (а) колективно поділяють певну систему переконань; (б) виявляють високий рівень соціальної згуртованості; (в) суворо дотримуються встановлених норм групової поведінки; (г) приписують харизматичні (і навіть божественні) якості лідера групи і навіть самої групи як соціального інституту.Незважаючи на різницю в ідеології і ритуальному поведінці, вага харизматичні групи об’єднує одна спільна риса, яка характеризує процес вступу в групу і досвід членства. Харизматичні групи завжди виникають у той період, коли суспільство з його традиційною системою цінностей не в змозі вирішити серйозні соціальні проблеми, які постають перед особистістю. Найчастіше люди вступають у харизматичні групи в період сильного стресу — коли відчувають хронічну незадоволеність, переживають кризу відносин або відчувають, що не можуть себе реалізувати. Харизматичні групи зазвичай залучають нових членів, зі даючи атмосферу безумовної любові, визнання і підтримки і пропонуючи особливе світобачення, яке обіцяє вирішити всі їх екзистенційні проблеми. Вступ у таку групу супроводжується сильними емоційними переживаннями, глибокими змінами у сприйнятті і, як правило, приносить емоційне полегшення. Антистресову дію і поліпшення загального емоційного стану дозволяє новонаверненому члену вважати групу заможної, а се місію — великої.Лідер трупи сприймається як авторитетна фігура, що володіє знанням і здатна вирішити вагу проблеми людства. У процесі взаємодії з послідовниками лідер групи сам починає вірити в те, що йому призначена велика місія порятунку людства, і будь-яка дія виправдовує групової філософією трансцендентальности його місії. Це дозволяє йому пред’являти такі вимоги до послідовників, які об’єктивного сторонньому спостерігачеві здаються протиправними і образливими. Спираючись на догму чи звід принципів, які отримані від лідера, група з великою серйозністю ставиться до вирішення повсякденних завдань та участі у внутрішньо групових мероприятияхЧем ближче завербовані в групу люди сходяться з іншими членами групи і чим сильніше поділяють групові цінності, тим благополучніше в емоційному плані почуваються; навпаки, якщо вони емоційно відокремлюються від групи, то починають відчувати глибокий емоційний стрес. Такі емоційні «гойдалки» зміцнюють у них бажання підкорятися груповим нормам, оскільки конформізм підспудно супроводжується поліпшенням їх емоційного стану.Групові норми поведінки зазвичай регулюють всі сфери життєдіяльності послідовників (включаючи сфери сексуальних нахилів, спілкування та інтелектуальних прагнень). Ці стандарти поведінки визначають, що «правильно» і «неправильно», допустимо або неприпустимо, бажано чи небажано. Оскільки у всіх цих сферах послідовники воліють діяти спільно, вони не вважають ні колегами, ні друзями сторонніх людей, що не належать до даної групи, і намагаються триматися від них подалі. Кожен член групи постійно прагне досягти все більш високого рівня визнання групи і повною мірою відповідати груповим очікуванням.Щоб залишатися стабільною, харизматична група повинна бути згуртованою соціальною системою. У 1947 році Курт Левін визначив групову згуртованість як «якесь силове поле, що формує в учасників почуття приналежності до групи і бажання в ній залишитися». Згуртованість передбачає привабливість групи для її членів і глибоку взаємну симпатію між членами групи, яка зміцнює їх зв’язок один з одним і породжує довіру. Для збереження довіри між членами групи і їх доброго ставлення один до одного потрібно маніпулювати діями, поглядами, і виганяти бунтарів, які роблять козлами відпущення. Всі дії членів групи уважно відслідковуються гласно або негласно призначеними спостерігачами. Члени групи підпорядковуються груповим нормам, беззвітно побоюючись погіршення емоційного стану пригніченості, які асоціюються з сумнівами в істинності групових цінностей. Фактично, основою групової згуртованості служить емоційний аспект в системі групових міжособистісних відносин.Інформація із зовнішнього світу фальсифікується і редагується, а її подача строго дозується, щоб якомога сильніше згладити суперечності між поглядами групи і суспільства в цілому. Щоб запобігти дестабілізацію і заручитися відданістю членів, група може дотримуватися поглядів, які не просто ігнорують реальність, але і суперечать більшості суспільних норм. Явним показником того, що ідеали групи заслуговують довіри, служить прихід нових членів, тому багато групи ведуть політику агресивної вербування.«Прикордонний контроль», який практикується групою, покликаний захистити її від зовнішньої агресії. Група змушена боротися, щоб зберегти власну цілісність і здобути визнання або, принаймні, заслужити до себе терпиме ставлення з боку суспільства в цілому, бо в групі зазвичай представлено невелике і инакомыслящее меншість. Щоб захистити членів від асиміляції, в групі насаджується підозріле ставлення до суспільства в цілому, а також до його представників, не розділяє цінності групи. Власне кажучи, всіх людей ділять на послідовників і «чужинців», причому останні не вважаються повноцінними людьми, а якщо так, то заради стабільності групи як соціальної системи їх офіційно дозволено обманювати і ними можна маніпулювати.Харизматичні групи можуть входити в конфлікт з навколишнім суспільством. Вони нехтують інтересами сімей новонавернених, дотримуються агресивною і навіть параноїдальною політики відносно сторонніх людей, які підозрюються в недружньому ставленні до групи. Ідеологічні позиції групи йдуть врозріз з ідеологією загальної культури. З одного боку, вони маніпулюють емоційної потребою послідовників належати до згуртованої соціальній системі. А з іншого — пропонують послідовникам досить химерну ідеологію, що дозволяє оточити групу психологічної стіною. Таким чином лідеру вдається створити закриту систему. Ця система успішно затягує членів в глибоку воронку соціального контролю, який вимагає абсолютної відданості і відмови від звичайних соціальних норм.Досліджуючи поведінку багатьох харизматичних лідерів, психологам вдалося з’ясувати, що, крім харизми, найчастіше вони володіють неабияким розумом, винахідливістю і винахідливістю. Як правило, це спритні, винахідливі, кмітливі і освічені люди. Серед лідерів або в керівництві багатьох сучасних сект є колишні військові психологи, які свого часу займалися розробкою психологічних прийомів ведення війни і чудово освоїли техніки впливу на людську свідомість. Багато лідери прагнуть керувати людьми так, щоб вони не підозрювали, що ними керують. Вони вміло вселяють послідовникам віру у власну могутність і контролюють їх поведінку через цю віру. Найчастіше вони відчувають власну неповноцінність, і тому відчайдушно чіпляються за можливість утвердитися за чужий рахунок. Демонструючи зовнішню владу над людьми, вони відволікаються від глибокого внутрішнього конфлікту.Подальший розвиток харизматичних груп, як правило, відбувається по одному з наступних сценаріїв. Вони можуть стати бюрократичними організаціями, коли харизма лідера-засновника приписується ієрархічним керівництву групи. Вони можуть асимілювати в товариство, якщо керівництво не дотримується тактики самозахисту та ізоляції. Вони можуть увійти в прямий конфлікт з суспільством з ідеологічних розбіжностей і агресивної позиції з обох сторін, що потенційно може призвести до злочинної діяльності групи. Щоб уникнути негативних наслідків ці групи можуть переміщуватися у віддалені місця.