Интринсивнаямотивация означає в цьому випадку, як зазначив ще Вертхаймер у своєму дослідженні продуктивного мислення, що людина з радістю віддається цій справі, що він повністю занурений в переживання продвигающегося вперед дії.

Чиксентмихали у своїй роботі під назвою «По той бік нудьги і тривоги», запропонував в якості характеристики интринсивной мотивації певний емоційний стан — радість від активності. При цьому він грунтувався не на теоретичних пояснювальних підходів з їх штучними конструктами, адекватність яких потребує експериментальної перевірки, а на описово-феноменологічному аналізі, до якого в сучасній психології мотивації ставляться дещо зверхньо.

«Замість ставлення до радості як до чогось, що вимагає пояснення в термінах яких-небудь інших категоріальних понять, … ми спробували поглянути на неї як на самостійну реальність, яка може бути пояснена на основі власної термінології». Чиксентмихали попросив шахістів, хірургів, танцюристів і альпіністів описати свої професійну і здійснювану на дозвіллі діяльності і прошкалировать те радісне відчуття, яке вони відчувають при цьому. Выявившееся при опитуванні центральне описове поняття він позначив як «потік» .

«Потік» являє собою радісне відчуття активності, коли індивід як би повністю розчиняється в предметі, з яким має справу, коли увага цілком зосереджена на занятті, що змушує забувати про власне «Я»; «потік» є «цілісне відчуття, випробовуване людьми, коли вони повністю віддаються своїй діяльності». В ході описово-феноменологічного аналізу переживання «потоку» несподівано виникли основні поняття хайдеровского «наївного аналізу поведінки», що відноситься до «можу» : співвідношення можливостей суб’єкта та складності завдання. Якщо можливості різко перевищують складність завдання, то виникає нудьга, в іншому випадку з’являється тривожність. Якщо ж складність завдання перевищує можливості суб’єкта лише незначно, то в наявності умова для переживання «потоку». Ця умова відповідає переважного рівню домагань орієнтованих на успіх людей, воно максимізує внутрішню локалізацію причин досягнутого результату дії.

Воно призводить також, якщо слідувати логіці Чиксентмихали, до розмивання відмінностей між грою і роботою. Переживання «потоку» не є якесь виняткова подія, воно з’являється також у формі «микропотока», в різних дрібних і незначних повсякденних епізодах, таких, як мрії (або фантазії), наспівування, посвист і т. п. Чиксентмихали просив випробуваних протягом дня пригнічувати такого роду епізодичні активності і виявив, що депривація «потоку» робила людей втомленими і стомленими, посилювала головні болі та дратівливість, заважала розслабленню і зосередження. Повсякденна рутинна діяльність ставала людині в тягар, а спонтанна творча активність зменшувалася.