ДляНового часу, особливо для століття Просвітництва, був характерний вже особливий інтерес до народних мас, натовпу, до взаємовідносин мас і влади. Вихідною точкою для всіх міркувань на цю тему була свята віра в силу розуму, в пізнання істини. Темний, неосвічений народ треба просвітити, виховати належним чином. І саме це буде гарантією його щастя. Це відповідало самому духу, ідеї Просвітництва, які виражалися в тому, що розум і є знаряддя історичного прогресу.

Різні просвітителі трактували саму ідею просвітництва по-різному. Так Вольтер ратує за освічену монархію, сподіваючись, що розумний, освічений монарх зможе створити розумне суспільство, в якому всі будуть рівні перед законом. Він аж ніяк не прихильник народовладдя. Відомо, як палко він боровся проти офіційної релігії, і в той же час він бачить в релігії засіб, що може приборкати чернь, натовп. Віра в Бога виступає у нього як корисна віра, гарантія громадського порядку, вона допомагає тримати маси в покорі. Саме тому він говорив про те, що якби Бога не було, його треба було б вигадати. Він виходить з того, що світом правлять думки. Тому найголовніше зробити це думка освіченим, позбавивши людей, маси від забобонів і неуцтво. Якщо дії людей визначаються виключно думками, коли вони панують над умами, то необхідно зробити думки людей освіченими.

У Гельвеція визнається можливість изжития неуцтво народу, він прямо вказує на те, що в помилках розуму і таїться справжній джерело лиха людського роду, і присвячує цілий розділ своєї праці «Про розум» невігластві народу. Він пише про те, що “Виховання всемогутнє. Виховання робить нас тим, чим ми є. Справедливим можна бути лише будучи освіченим» . Людям, проте, властиві пристрасті, і язичницька релігія не гасила в них цього священного їх вогню. Відомо, як великі прив’язаності народу до свого культу, до своїх богів. Народ грубий і марновірство є його релігією. Щоб відкрити істину народу, Государ повинен йому говорити цю істину, бо вона корисна, і дати йому свободу друку, бо це засіб відкрити істину. Всюди, де немає свободи, невігластво, подібно до глибокої ночі, охоплює всі уми.

Характер і розум народів, згідно Гельвецию, змінюється разом з формою правління; різні форми правління надають однієї і тієї ж нації по черзі то піднесений характер, то низький, то постійний, то мінливий, то мужня, то боязкий. При відмінному законодавстві єдино порочними людьми були б лише дурні. Тому у всіх країнах більшу або меншу тупість або порочність громадян слід завжди пояснювати більшою чи меншою безглуздістю законів. І оскільки нація завжди сильна мудрістю свого управління, то неприйнятні переслідування мислячих людей, звичка тримати людей у темряві. “Народ стогне під скіпетром гордовитого невігластва, яке незабаром захоплює до загальної загибелі і деспота, і націю.

Нетерпимість — це та скеля, про яку рано чи пізно розбиваються великі держави» . Деспотизм, пише Гельвецій, виступає найстрашнішим ворогом суспільного блага, він змінює характер нації, притому завжди в погану сторону, бо від народу вимагають не працьовитості, не чесноти, а лише покори і грошей.Вірячи у всемогутність розуму, Гельвецій визнає, що пристрасті, прихильності до свого культу так само притаманні народові. Невігластво цьому сприяє. Більше того, воно породжує зніженість і неробство. Там, де заборонено мислити, залишається вдаватися тільки ліні і збільшувати прагнення до багатства відчуттів. Тому народу поряд з кайданами пропонуються і задоволення. Більш того, заради задоволення народ готовий прийняти і кайдани. Ледарство є матір’ю всіх політичних і моральних вад.