Критическаяситуация в самому загальному плані має бути визначена як ситуація неможливості, тобто така ситуація, в якій суб’єкт стикається з неможливістю реалізації внутрішніх необхідностей свого життя (мотивів, прагнень, цінностей тощо).Існують чотири ключові поняття, якими в сучасній психології описуються критичні життєві ситуації. Це поняття стресу, фрустрації, конфлікту і кризи. Незважаючи на величезну літературу питання, теоретичні уявлення про критичних ситуаціях розвинені досить слабо. Особливо це стосується теорій стресу і кризи, де багато автори обмежуються простим перерахуванням конкретних подій, в результаті яких створюються стресові або кризові ситуації, або користуються для характеристики цих ситуацій такими загальними схемами, як порушення рівноваги (психічного, душевного, емоційного), ніяк їх теоретично не конкретизуючи. Незважаючи на те що теми фрустрації та конфлікту, кожна окремо, опрацьовані набагато краще, встановити чіткі стосунки хоча б між двома цими поняттями не вдається , не кажучи вже про повну відсутність спроб співвіднести одночасно всі чотири названих поняття, встановити, чи не перетинаються вони, які логічні умови вживання кожного з них і т. д. Становище таке, що дослідники, які вивчають одну з цих тем, будь-яку критичну ситуацію підводять під улюблену категорію, так що для психоаналітика всяка така ситуація є ситуацією конфлікту, для послідовників Р. Сельє — ситуацією стресу і т. д., а автори, чиї інтереси спеціально не пов’язані з цією проблематикою, при виборі поняття стресу, конфлікту, фрустрації або кризи виходять в основному з інтуїтивних або стилістичних міркувань. Все це призводить до великої термінологічної плутанини.Зважаючи такого положення першочерговим завданням теоретичної, яка і буде вирішуватися на наступних сторінках, є виділення за кожною з понятійних фіксацій критичної ситуації специфічного категоріального поля, визначає сферу її застосування. Вирішуючи цю задачу, ми будемо виходити з загального уявлення, згідно з яким тип критичної ситуації визначається характером стану «неможливості», в якому опинилася життєдіяльність суб’єкта. «Неможливість» ця визначається, в свою чергу, тим, яка життєва необхідність, виявляється паралізованою в результаті нездатності наявних у суб’єкта типів активності впоратися з готівкою зовнішніми і внутрішніми умовами життєдіяльності. Ці зовнішні та внутрішні умови, тип активності і специфічна життєва необхідність і є тими головними пунктами, за якими ми будемо характеризувати основні типи критичних ситуацій і відрізняти їх один від одного.