Як ви відреагуєте, якщо в магазині продавець раптом безпричинно почне ображати вас, знущаючись над вашим смаком і критикуючи ваш вибір? Ймовірно, сильно рассердитесь і, якщо продавець не занадто великий і значний, зумієте йому відповісти.

Тепер уявіть, що продавець вийшов з-за прилавка і почав вас штовхати і пхати; як ви відреагуєте на це? Припустимо, ви будете відповідати йому тим же — погрозою на погрозу і поштовхом на поштовх. Справа може швидко прийняти крутий оборот, і незабаром ви виявите, що обмінюєтеся вже не загрозливими жестами й вигуками, а стусанами і затрещинами. Наведений нижче улюблений провокаційний ритуал підлітків з гетто — «забави натовпу» — яскраво ілюструє природу цього небезпечного процесу:

Один з мучителів робить легке образливе зауваження, наприклад, про матір об’єкта: «Я вчора на вулиці бачив твою матір з якимось мужиком». За цим може послідувати доповнення: «Вона була п’яна, як свиня»-. Об’єкт провокації у свою чергу ображає кривдника або членів його сім’ї. Обмін образами триває… поки не будуть перераховані всі родичі присутніх і всі представники тваринного світу з їх звичками… Нарешті один з учасників, зазвичай об’єкт провокації, доходить до межі і проводить кривдникові хук праворуч, або витягує ніж, або хапається за палицю. Це сигнал для… перейти до дій, і зазвичай для об’єкта провокації справа закінчується тілесними ушкодженнями .

Зрозуміло, далеко не кожне образу чи загроза призводять до таких наслідків. Люди часто реагують на подібне ставлення спробами примирення, капітуляцією або просто втечею. Провокаційні напади, подібні описаним вище, аж ніяк не рідкісні: пряма провокація, вербальна або фізична, часто викликає агресивну реакцію.