З давніх пір найбільш відомі патологічні стани свідомості, що викликаються за допомогою наркотиків. Кожен чув про можливі наслідки вживання цих коштівв: про пекельної залежності від героїну, про ризик передозування, про небезпеки при водінні машини в стані сп’яніння, про розумової деградації людини, довгий час вживає наркотики, про ризик захворювання на рак у результаті куріння…Більшість цих застережень в деякій мірі виправдано. І тим не менше люди продовжують вживати психотропні засоби. Деякі роблять це, щоб усунути біль, інші — щоб знайти сон, треті — щоб підбадьорити себе у відповідальні моменти; але багато хто — просто для того, щоб відчути себе «іншим», здобути стан внутрішнього благополуччя, яке допомагає їм подолати труднощі життя, а часто і уникнути їх. Тютюн, кава, алкоголь — це, безсумнівно, найбільш поширені психотропні засоби, які споживаються в нашому суспільстві. Проте широко використовуються (хоча й нелегально) також марихуана, гашиш, ЛСД, мескалін, амфетаміни, кокаїн і навіть героїн.Про речовині такого роду не йшлося, всі вони впливають на головний мозок, або прискорюючи передачу сенсорних сигналів, або її блокуючи або видозмінюючи, або заважаючи деяким нервовим центрам нормально виконувати свою функцію. Тепер відомо, що ці ефекти зумовлені їх впливом на нейромедіатори — речовини, відповідальні за передачу сигналу від одного нейрона до іншого в синапсах (див. додаток А).Деякі психотропні агенти фактично здатні замінювати ці нейромедіатори, викликаючи більш значні або просто якісно інші ефекти; інші блокують виділення медіаторів, а треті, навпаки, прискорюють або настільки змінюють передачу сигналів, що мозок незабаром втрачає здатність аналізувати.Багаторазове вживання наркотику найчастіше призводить до звикання до нього. Що стосується токсикоманії, то вона пов’язана з хронічним або періодичним отруєнням, вплив якого на організм досить значно.Тут потрібно відрізняти фізичну залежність від психологічної. В обох випадках існує потреба в даній речовині. Коли має місце фізична залежність, функціонування нейромедіаторів змінюється так, що організм не може більше обходитися без наркотику, і якщо припинити його введення відразу, то може виникнути синдром абстиненції, іноді зі смертельним результатом. Психологічна ж залежність виражається в прагненні вживати наркотик заради задоволення або почуття задоволення, яке він приносить. При позбавлення наркотику в цьому випадку може виникнути синдром абстиненції афективного походження.Деякі автори вживають термін хвороблива пристрасть, що відображає стан «закабаленности», до якого призводить фізична або психологічна залежність.Вживання деяких психотропних речовин призводить до розвитку толерантності: організм стає більш стійким до їх дії, і для досягнення бажаного ефекту потрібні все більші дози. У таблиці, наведеній у документі 4.8, представлені можливі наслідки вживання різних психотропних препаратів.