Когданервный імпульс досягає кінця аксона, що вивільняються молекули медіатора проходять через синаптичну щілину і з’єднуються з рецепторными молекулами, що знаходятьіся в мембрані сприймає нейрона. Ці два типи молекул підходять один до одного, як ключ до замку, і в результаті змінюють електричні властивості сприймає клітини, трохи підвищуючи (збудливий ефект) або знижуючи (гальмуючий ефект) ймовірність її включення.Щоб виконувати свої функції, кожен ключ повинен підходити до певного замку; точно так само кожному медіатора відповідає свій рецептор. З молекулами рецепторів взаємодіють практично так само, як і медіатори, багато медичні препарати. Їх молекули за своєю будовою досить близькі до молекул медіатора, і вони спрацьовують як ключ, «отпирающий» молекулу рецептора.Гарним прикладом таких молекул-дублікатів є опіати — вид наркотиків, до складу яких входять героїн та морфін. За своєю формою молекули опіатів подібні з групою медіаторів мозку, які називаються ендорфінами і надають знеболюючу дію. Коли стало відомо, що опіати імітують речовини, природно утворюються в мозку, було проведено серйозне дослідження системи хімічного контролю в організмі, допомагає справлятися зі стресом і болем. Можливо, у людей, які здаються несприйнятливими до болю, є унікальна здатність при необхідності збільшувати виробництво цих природних болеутолителей. Дослідження одного з ендорфінів, енкефалінів, дозволили пояснити, чому морфіноподібні болезаспокійливі викликають звикання. При нормальних умовах енкефалін з’єднується з певним числом опіатних рецепторів. Морфін втамовує біль, з’єднуючись з тими рецепторами, які залишилися вільними. Надлишок морфіну може призводити до зниження виробництва енкефалінів і недозаполнению опіатних рецепторів. Тоді, щоб заповнити незайняті рецептори і зменшити біль, організму потрібно більше морфіну. Якщо надходження морфіну припиняється, опіатні рецептори залишаються незаповненими, викликаючи хворобливі симптоми абстиненції. Той факт, що в мозку синтезуються речовини, схожі з опіатами, послужив підставою для пояснення різноманітних ефектів. Бігуни підтюпцем посилено пропагують ідею, що фізична напруга підвищує виробництво енкефалінів і тим самим викликає «кайф бігуна». Практикуючі акупунктуру кажуть, що їх голки стимулюють виділення енкефалінів, які діють подібно природним анестетиків. Однак немає ніяких певних доказів на підтримку таких тверджень.