Яснопроступая під феноменологічною поверхнею психічних явищ, закономірності асоціації, встановлена ще в давнину, була конкретно проаналізована в доонцепциях асоціанізму XVIII ст. (англійська асоціанізм Д. Гартлі і Дж. Прістлі), потім стала предметом дослідження в експериментальній психології, де отримала своє втілення у методі асоціативного експерименту, і зберегла своє значення в якості одного з найбільш загальних психологічних принципів до теперішнього часу.

За асоціативної концепції варто безсумнівна реальність дійсно самої універсальної форми взаємозв’язку психічних явищ і таких головних її детермінант, як просторово-часова смежность цих явищ, їх частота і схожість. Всі ж інші, більш приватні чинники організації зв’язного тканини психічних процесів залишаються за рамками цього підходу. Тут не представлені ні конкретна структура психічних процесів, ні їх функція в побудові діяльності, ні співвідношення пасивно-асоціативних і активнооператорных компонентів в будові психічних актів, ні, нарешті, специфічний вихідний матеріал, з якого психічні структури формуються. На початкових етапах первинного узагальнення усі ці аспекти не були розкриті, а потім, в ході вторинного узагальнення, асоціанізм від них абстрагувався. Від малюнка і матеріалу тканини психічних процесів у цій концепції залишаються тільки «асоціативні нитки», як їх метафорично називає Л. С. Виготський . Проте це не ті нитки, з яких тчеться сама психічна тканину, а лише ті, з допомогою яких її «шматки» зшиваються в безперервне, суцільне полотно психічної життя.

При всьому тому, однак, асоціанізм не є чисто психологічною теорією. Вже у XVIII ст. у Гартлі за поняттям асоціації стояв не тільки внутрипсихологический спосіб зв’язку психічних феноменів, а й модель конкретного мозкового механізму цього зв’язку. Спираючись на ньютоновскую фізичну модель, інтерпретуючу процеси в органах почуттів як вібрацію частинок ефіру, гартлианский асоціанізм висуває положення про те, що окремі психічні элементыощущения з’єднуються один з одним «відповідно вібрацій частинок ефіру в нервовому субстраті». Проте охопити єдиним теоретичним принципом спосіб зв’язку психічних процесів за змістом (тобто у їх ставленні до об’єктів) і механізму (тобто в їх відношенні до субстрату) до кінця послідовно не міг навіть матеріалістичний у своїй основній тенденції варіант асоціативної концепції. Внутрішнього логічного соподчинению власне психологічного і фізіологічного аспектів психічної діяльності перешкоджала описана вище парадоксальність співвідношення будь-якого психічного процесу з суб’єктом і з субстратом. Так, співвідносячи асоціацію до вібрацій у нервовому субстраті, Гартлі залишався тим не менш на позиціях паралелізму нервового і психічного, вважаючи, що тілесні вібрації за своєю природою відрізняються від відповідних відчуттів і неможливо визначити, «як перші причинно зумовлюють останні або пов’язані з ними».

Таке відсутність субординації між способом зв’язку психічних явищ за змістом та за механізмом, що виражається у паралелізм цих аспектів, значною мірою було зумовлене тодішнім рівнем розвитку поняття асоціації. Ця роз’єднаність механізму і змісту усередині поняття асоціації була неминуча внаслідок того, що спосіб зв’язку психічних елементів абстрагирован і від структури, в яку вони об’єднуються, і від природи як самих елементів, так і синтезованої з них психічної структури. Між тим механізм зв’язку залежить від характеру пов’язується матеріалу, а «матеріал» дається взаємодією з об’єктом психічного процесу. У власне ідеалістичному, юмовском варіанті асоціанізму взаимообособление цих аспектів доведено до логічного кінця.