Вшанувавши будь-якому тваринний співтоваристві можна знайти приклади, здавалося б, самовідданого служіння одного представника цього співтовариства іншому. Наприклад, робочі бджоли трудятся, знемагаючи буквально до смерті, щоб добути ресурси для сім’ї; а коли, захищаючи вулик, вони жалять непроханого гостя — це рівносильно для них самогубства. У багатьох громадських тварин особини видають при наближенні хижака попереджуючі звуки, попереджаючи родичів, але при цьому ризикуючи власним життям. Поведінка, яка виглядає безкорисливим і не вигідно (а може бути, навіть і шкідливо) індивіду, але сприяє благополуччю інших, називається альтруїзмом. Дарвін намагався узгодити альтруїзм з природним відбором, стверджуючи, що виявляє альтруїзм, хоча в ряді випадків і діє на шкоду успішності свого розмноження, разом з тим сприяє виживанню інших особин виду. Як такі жертви могли закріпитися в ході відбору, Дарвін не розумів. Очевидно, що гени, відповідальні за альтруїзм, повинні зустрічатися все рідше і нарешті зникнути, тому що носії цієї ознаки розмножуються рідше, ніж ті, у кого не відзначається альтруїзму.Перше просування в розумінні альтруїзму відбулося на початку 60-х, коли англійський біолог Ст. Д. Гамільтон розвинув концепцію родового відбору або внутрішньої узгодженості. Його теорія з математичною точністю показує, що особини всередині виду матимуть найбільший успіх у відтворенні, якщо будуть допомагати родичам так, що вигода реципієнта (одержує допомогу) буде значно перевищувати витрати/збитки для донора. Для селекції генів До альтруїзму повинна бути більше зворотного r, де r — коефіцієнт родинного ставлення реципієнтів до альтруисту (> 1/r). Так як рідні брати та сестри мають r = 1/2 (згідно із законом незалежного розподілу), то гени, відповідальні за альтруїстичне поведінка, будуть вибиратися тільки в тому випадку, коли поведінка і обставини такі, що користь більш ніж в два рази більше шкоди. В ідеалі, репродуктивна успішність тварини не постраждала, якщо він пожертвував життям заради порятунку двох своїх братів і сестер. Цим можна пояснити багато приклади безкорисливого поведінки у соціальних тварин.