У своїх ранніх роботах Фрейд (Freud) стверджував, що вся людська поведінка виникає, прямо чи побічно, з еросу, інстинкту життя, чия енергія (відома як лібідо) спрямована на зміцнення, збереження і відтворення життя. У цьому загальному контексті агресія розглядалася просто як реакція на блокування або руйнування либидозных імпульсів. Агресія як така не трактувалася ні як невід’ємна, ні як постійна і неминуча частина життя.

Переживши досвід насильства першої світової війни, Фрейд поступово прийшов до більш похмурого переконання у відношенні сутності і джерела агресії. Він припустив існування другого основного інстинкту, танатоса — потяг до смерті, чия енергія спрямована на руйнування і припинення життя. Він стверджував, що вся людська поведінка є результатом складної взаємодії цього інстинкту з еросом і що між ними існує постійна напруга. Зважаючи на те, що існує гострий конфлікт між збереженням життя (тобто еросом) і її руйнуванням (танатосом), інші механізми (наприклад, зсув) служать меті направляти енергію танатоса зовні, у напрямку від «Я».Таким чином, танатос побічно сприяє тому, що агресія виводиться назовні і направляється на інших.

Положення про інстинкт прагнення до смерті є одним з найбільш спірних у теорії психоаналізу. Воно було фактично відкинуто багатьма учнями Фрейда, поділяли його погляди з інших питань . Тим не менш твердження про те, що агресія бере початок з вроджених, інстинктивних сил, в цілому знаходило підтримку навіть у цих критиків.

Погляди Фрейда на витоки і природу агресії вкрай песимістичні. Це поведінка не тільки вроджене, що бере початок з «вбудованого» в людині інстинкту смерті, але також і неминуче, оскільки, якщо енергія танатоса не буде звернена зовні, то це незабаром приведе до руйнування самого індивідуума. Єдиний проблиск надії пов’язаний з тим, що зовнішній прояв емоцій, супроводжуючих агресію, може викликати розрядку руйнівної енергії і, таким чином, зменшувати ймовірність появи більш небезпечних дій. Цей аспект теорії Фрейда (положення про катарсис) часто інтерпретувався наступним чином: вчинення експресивних дій, що не супроводжуються раз-

рушением, може бути ефективним засобом запобігання більш небезпечних вчинків. Однак при кращому знайомстві з творами Фрейда виявляються доводи проти подібних тверджень. Хоча у Фрейда не було чіткої позиції по відношенню до сили і тривалості дії катарсису, він все ж схилявся до того, що ця дія є мінімальним і короткочасним за своєю природою. Таким чином, Фрейд виявляв на цей рахунок менший оптимізм, ніж вважали теоретики більш пізнього періоду.